12/09/08 om 00:00 - Bijgewerkt op 11/09/08 om 23:59

Inkjet: een uitdager met grote troeven achter de hand

Inzake digitale printtechnologie valt nog een steile opmars te verwachten van inkjet. Die trend was al duidelijk zichtbaar op Labelexpo 2007 in Brussel, maar ook eerder dit jaar op Drupa. Recente specifieke ontwikkelingen met betrekking tot single-pass inkjet geven bovendien aan, dat het technologisch potentieel van inkjet nog lang niet zijn limieten heeft bereikt.

Laten we eerst eens kijken naar de print&sign-sector. In die markt, die destijds werd gedomineerd door zeefdruk, is inkjet de voorbije jaren een noodzakelijke technologie geworden om economisch te overleven. Inkjetspecialist Rob Haak van het management-adviesbureau Spikix, schetste ons desgevraagd de krijtlijnen van hoe de technologie volgens hem in die markt zal evolueren: "Er is een duidelijke trend naar UV- en watergebaseerde inkten. De kwaliteit en productiveit van multi-pass systemen en hun inzetbaarheid voor verschillende media is groot. Daarnaast neemt het aantal specifieke ontwikkelingen toe door de introductie van systemen waarin zowel rollen als vellen en objecten kunnen worden beprint, en door de aanmaak van nieuwe inkten en vloeistoffen voor specifieke toepassingen. De printsnelheden nemen eveneens toe door een hogere resolutie van de printkoppen (nozzle-densiteit) en omdat meer koppen op een shuttle worden gemonteerd. Ook de al veel snellere single-pass inkjettechnologie profiteert van de beschikbaarheid van hoge resolutie printkoppen. De printproductie met single-pass is sterk verbeterd vanwege de doorbraak van een nieuw inventief inktcirculatiesysteem (through-flow) op de inktjetkop. Hierdoor is er haast geen nozzle-uitval meer, waardoor systemen zoals die van Agfa Dotrix of Durst betrouwbaar kunnen worden ingezet voor het printen van posters of voor signapplicaties. De olympische performantie van single-pass resulteert bij Durst in de UV vlakbed-decoprinter Rho SP 60, die op een breedte van 63 cm, 35 m/min spuit in CMYK (1050 m² per uur). Door het silicon-productieprocess en de volumeafname zal naar verwachting de prijs per nozzle de volgende jaren verder dalen, waardoor het snelle single-pass printen wellicht over maximaal een vijftal jaar zal worden gebruikt in betaalbare printsystemen met breedtes tussen 65 cm en 1,5 m." Als je die argumenten naast elkaar legt, wordt duidelijk dat inkjet vanwege zijn technische vooruitgang en groeipotentieel een wonderbaarlijke technologie blijft, waarin fabrikanten met naam zich genoodzaakt voelen te investeren.

In de traditionele grafische sector is inkjet vooralsnog geen essentiële technologie om economisch te overleven. In die sector blijft offset, met zijn steeds productievere en flexibere persen, nog steeds de dominante technologie. Maar toch groeit ook daar de interesse voor inkjet.

Inkjet met hoge snelheid en voldoende kwaliteit komt er vanaf volgend jaar of 2010 in zicht en zal dan gaandeweg overwogen worden voor het printen van middelgrote oplagen. Ik ben ervan overtuigd dat inkjet in die markt voor veel toepassingen een serieuze uitdager wordt van toner. Op de voorbije Drupa waren het vooral de vele single-pass inkjetsystemen, die hoge ogen gooiden. Single-pass inkjet leerden de offsetdrukkers kennen van pionier Barco Graphics, dat al twee Drupa's eerder (in 2000) naar buiten kwam met zijn The.Factory. Inmiddels spreken we van de Agfa Dotrix. De Kodak Versamark of de Screen Truepress Jet520 zijn twee andere machines die al langer single-pass inkjettechnologie gebruiken, maar nu lijkt het hek pas echt goed van de dam. Fuji en Screen presenteerden enkele maanden geleden single-pass inkjetpersen met paginabrede inkjetkoppen voor commercieel drukwerk op B2-formaat, Kodak verbaasde met de kwaliteit en snelheid van zijn Stream continuous inkjet conceptpers voor ondermeer DM-toepassingen en transactioneel printen, en HP toonde zijn HP Inkjet Web Press voor de kranten-, boek- en DM-sector. De rollengevoerde Océ JetStream-familie voor commercieel drukwerk in kleur, bewijst dat hoge snelheid en kwaliteit hand in hand gaan, en dat drop-on-demand inkjet inmiddels de concurrentie aankan met continuous inkjet op het vlak van snelheid. En verder waren er in Düsseldorf nog de vele toepassingen voor het printen van etiketten op smalle baanbreedtes met printsystemen van ondermeer Efi Jetrion, Founder, FFEI/Nilpeter, Sun Chemical, Screen, Mimaki, enz.

"Al deze systemen geven duidelijk aan dat de digitale technologie een grote impact zou kunnen krijgen op de winstgevende offsetmarkt voor middelgrote oplagen en geven de richting aan waarin de industrie zal evolueren," vertelt onze internationaal gerespecteerde buitenlandse corrsepondent Andrew Tribute. Bij die visie kunnen we ons sinds de voorbije Drupa volmondig aansluiten.