28/09/11 om 00:00 - Bijgewerkt op 27/09/11 om 23:59

Quark begint aan een nieuw hoofdstuk

Enkele weken geleden werd aangekondigd dat Quark Software Inc. door Platinum Equity overgenomen is.

Platinum Equity (www.platinumequity.com) is een internationaal bedrijf dat zich toelegt op de fusie, aankoop en exploitatie van bedrijven die consumentenoplossingen en -diensten aanbieden in een groot aantal sectoren. Daaronder ook de informatietechnologie, de telecommunicatie, de logistiek, en de productie en distributie van metalen. Sinds Platinum Equity in 1995 opgericht werd, heeft het meer dan 115 overnames afgerond.

Quark dat in Denver (Colorado) gevestigd is, biedt een reeks van softwaretoepassingen op maat van de uitgeverssector en de creatieve krachten daarin. Met de softwareproducten van het bedrijf kan inhoud voor erg uiteenlopende media gecreëerd, beheerd en gepubliceerd worden. Die media gaan van druk over e-mail en sociale media tot de nieuwste generaties van e-readers, tablets en mobiele toestellen zoals de iPad.

Wanneer men niet vertrouwd is met de recente geschiedenis van de digitale media, lijkt die overname de zoveelste investering door een investeringsbedrijf. Wie de veranderingen van de voorbije dertig jaar nauw meegemaakt heeft, weet dat Quark een van de bedrijven is die mee de omwentelingen in de grafische sector richting gegeven hebben. Tim Gill en Mark Pope richtten Quark in 1981 op en gedurende twintig jaar veranderden de producten van het bedrijf het aanschijn van de grafische- en uitgeverssector. Het eerste belangrijke product van Quark was Word Juggler, de eerste wordprocessor voor de Apple III computer. In 1986 introduceerde het bedrijf Quark XPress 1.0 voor de Apple Macintosh, waarmee het zich op het nieuwe terrein van de desktop publishing begaf. De marktleider op dat moment was Aldus (later Adobe) Pagemaker. En er waren nog andere systemen op de markt, zoals ReadySetGo van Letraset en Ventura Publisher. Quark XPress bood echter een mate van precisie in de lay-out en typografie die in de concurrerende producten ontbrak. In de periode dat Quark XPress op de markt uitgebracht werd, kwam Fred Ebrahimi, een vastgoedondernemer, als CEO naar Quark. Hij nam de praktische en administratieve kant van het bedrijf onder zijn hoede en liet de technologische kant over aan Tim Gill. Mark Pope verliet het bedrijf in 1990 en verkocht zijn aandeel aan Fred Ebrahimi en Tim Gill.

Quark XPress 1.0 had van Quark al een belangrijke speler op de markt gemaakt, maar na de introductie van XPress 3.0 in 1990 en de release van dat product voor Windows in 1992 domineerde Quark de markt voor hoogwaardige DTP-toepassingen. Tegen het einde van de jaren 1990 had Quark een marktaandeel van ongeveer 90%. De markt in kwestie was de professionele markt, terwijl producten zoals Adobe Pagemaker en Microsoft Publisher vooral afzet vonden in het bedrijfsleven en bij thuisgebruikers. Een van de elementen waardoor Quark zijn dominante positie kon veroveren, waren de Quark XTensions, een vondst van Tim Gill. Dit was de eerste keer dat softwaretoevoegingen die ontwikkeld waren door een ander bedrijf dan de ontwikkelaar zelf, het oorspronkelijke product in staat stelden om een ruime waaier van verschillende opdrachten uit te voeren. (Later volgt Adobe met de Plug-ins voor Photoshop, Illustrator en InDesign een vergelijkbare aanpak.) Het gebruik van XTensions stelde systeemintegrators in staat om Quark XPress te gebruiken als de paginerings- en opmaakfunctie voor verschillende publicatiesystemen. Heel wat van de belangrijkste publicatiesystemen voor kranten en bladen gebruikten Quark XPress met hun eigen XTensions om hun producten te vervaardigen. Quark XPress werd ook samen met hoogwaardige systemen voor beeldverwerking gebruikt om volledige pagina's op te maken. Dat was op een moment toen een werkstation om een kleurenpagina op te maken, meer dan 500.000 $ kostte.

Naast Quark XPress bood Quark ook nog een aantal andere systemen aan, meer bepaald het Quark Publishing System dat meerdere terminals kon ondersteunen en dat met meer dan 1.000 installaties het best verkochte redactiesysteem voor kranten en bladen zou worden.

Ondanks het enorme succes van het bedrijf, kreeg het toch flink wat kritiek: innovaties kwamen maar met mondjesmaat uit, softwarereleases bevatten heel wat fouten, de prijzen waren hoog en de klantenondersteuning was ondermaats. Quark XPress ondervond echter pas enige concurrentie van betekenis met de komst van Adobe InDesign. Heel wat systeemintegrators die XPress gebruikten voor de opmaak, vervingen het systeem door InDesign wegens de commerciële aanpak van Quark.

In die periode maakte Quark verbluffend hoge winsten en omdat het bedrijf volledig in handen was van Fred Ebrahimi en Tim Gill werden zij zeer vermogende heren. Beiden haalden ze de Forbes 400, de lijst met de rijkste Amerikanen van dat moment. In 1994 richtte Tim Gill de Gill Foundation op, een liefdadigheidsorganisatie die rechtvaardigheid en gelijkheid nastreeft en het publiek bewust wil maken van de bijdrage die homo's en lesbiennes aan de Amerikaanse samenleving geleverd hebben. In 2000 verkocht Tim Gill zijn aandeel aan Fred Ebrahimi en legde hij zich toe op de Gill Foundation en andere liefdadigheidsinitiatieven.

Onder leiding van Fred Ebrahimi verhuisde een groot deel van de ontwikkelingsinspanningen die het bedrijf leverde, naar India. In de periode van 2000 tot 2005 verloor het bedrijf aan invloed en ging het op overnamepad om zijn productlijn uit te breiden. Meer bepaald werden bedrijven overgenomen om toevoegingen voor Quark XPress en Adobe InDesign te ontwikkelen. Quark kocht bijv. een bedrijf met een XML-editor die het in zijn XML publicatiesysteem kon gebruiken. In 2006 schonk Fred Ebrahimi zijn aandelen aan zijn kinderen en werd zijn dochter Sasha voorzitter van het bedrijf. Raymond Schiavore, de voormalige CEO van ArborText, werd de nieuwe CEO. Op 9 augustus 2011 verkocht de familie Ebrahimi haar aandelen in Quark aan Platinum Equity.

Tim Gill en Fred Ebrahimi bouwden samen een bijzonder succesvol bedrijf uit, dat in de grafische en uitgeverssector even belangrijk was als Adobe Systems. Het genie en het technologische inzicht van Tim Gill speelden daarin een fundamentele rol terwijl de agressieve, maar tegelijk ook charmerende managementkwaliteiten van Fred Ebrahimi zijn partner in staat stelden om te doen wat die het best kon. Ik had het genoegen om met beiden samen te werken, zowel bij de organisatie en presentatie van seminaries als bij het beoordelen van hun producten. Ik heb zelfs nog wat consultancy voor hen gedaan en ik mag wel zeggen dat het twee mannen waren met wie het moeilijk samenwerken was, maar dat ze ook faire en eerlijke zakenmensen waren die aan het hoofd stonden van een verbluffend succesvol en winstgevend bedrijf. Het wordt ongetwijfeld interessant om te zien welke richting Platinum Equity het bedrijf zal uitsturen.