10/11/05 om 00:00 - Bijgewerkt op 09/11/05 om 23:59

Geloof nooit de concurrent

10.11.2005 - Een van de voordelen van veertig jaar ervaring met de digitalisering van de grafische industrie is, dat ik heb geleerd om naar technologie van buiten deze industrie te kijken en de mogelijkheden daarvan te zien voor toepassing binnen de grafische techniek.

Toen ik jaren geleden voor het eerst las over de plannen om violette (destijds nog 'blauw' genoemde) lasersdiodes te gebruiken voor het lezen van en schrijven naar dvd's, dacht ik vooral ook aan het potentieel voor CtP-platen. Een mogelijke opvolger van de dure Argon en YAG-lasers in CtP-belichters leek mij binnen handbereik, reeds lange tijd voor Agfa voor het eerst aankondigde dat het inderdaad werkte aan violetlaser-belichting van offsetplaten.

Weggelachen

Ik begin hierover, omdat ik het wil hebben over de reacties van bedrijven op mogelijke ontwikkelingen die wel eens bedreigend zouden kunnen zijn als ze realiteit worden. Toen ik schreef over de kansen van violette laserdiodes in toekomstige generaties van CtP-belichters, werden mijn suggesties al op voorhand weggelachen door de toenmalige marktleider in CtP, Creo. Topmensen van Creo verkondigden dat thermisch de enige juiste technologie kon zijn voor CtP, en verklaarden iedereen die het daar niet mee eens was voor gek. Maar sindsdien zijn er in werkelijkheid wel degelijk, en met groeiend succes, violette CtP-platen en -machines op de markt verschenen.

Oogkleppen op

Bedrijven met op zichzelf briljante technologie, zoals ooit Creo, laten zich soms verblinden door hun eigen visie op concurrerende ontwikkelingen. Creo had oogkleppen op, en het gunde technologie die het niet zelf had ontwikkeld geen blik waardig. Alternatieven voor de eigen techniek werden niet serieus genomen. Maar ondanks een vloed aan denigrerende verhalen over 'violet', gingen andere fabrikanten wel met succes door op die ingeslagen weg. En zeker nu de kracht van violette laserdiodes snel toeneemt, zal dit deel van de CtP-markt ook snel groeien. Binnen een jaar zullen chemievrije violetplaten, te belichten op goedkope violetlaser CtP-belichters, op de markt verschijnen. En dat terwijl de 'thermo-dwepers' mij vorig jaar tijdens Drupa nog te verstaan gaven, dat iets dergelijks nog heel lang onmogelijk zou blijven.

Inkjet

Waarom vertel ik dit alles? Ten eerste om aan te geven dat men nooit een leverancier die een alternatieve technologie van een concurrent neerhaalt op zijn woord mag geloven, zeker niet als diens eigen technologie daar lijnrecht tegenover staat. Ten tweede omdat ik erop wil wijzen dat we momenteel iets dergelijks meemaken in de inkjetwereld. De zogeheten drop-on-demand (DOD) technologie lijkt een steeds serieuzer alternatief voor de gevestigde continuous inkjet. Marktleider Kodak Versamark zet momenteel de standaard in hogesnelheid inkjet. Als ik verkondig dat DOD in mijn ogen goede kansen heeft zich te ontwikkelen tot een zeer snelle printtechnolgie, dan krijg ik van Kodak Versamark (allervriendelijkst, dat moet gezegd) te horen dat DOD niet in de buurt kán komen van continuous.

Op de recente Print '05-vakbeurs was ik behoorlijk onder de indruk van de Screen Truepress Jet520. Hoewel deze 'digitale pers' het komende jaar nog niet op de markt komt, is het wel duidelijk dat DOD-technologie zich nadrukkelijk aandient. Deze rotatieve printer, uitgevoerd met Seiko Epson-printkoppen, produceert per minuut meer dan 400 A4'tjes van hoge kwaliteit, en ongetwijfeld zal een koppeling met een tweede unit ervoor zorgen dat deze snelheid zich, in tweezijdige bedrukking, nog verdubbelt. Op Drupa zagen we al de Riso HC5000 vellenprinter, die met Toshiba Tec-koppen 105 pagina's per minuut produceerde. Ik verwacht dat we binnen het jaar machines van minstens soortgelijke snelheid en hogere kwaliteit op de markt zullen zien komen van verschillende fabrikanten. Daaronder waarschijnlijk ook Agfa, met koppen van Spectra of Xaar. En het zou mij niet verbazen als ook HP, eventueel via de nieuwe Scitex Vision-dochter, met zijn nieuwe, zelf ontwikkelde thermische DOD-koppen of met de nog te introduceren tweede generatie Aprion-koppen van Scitex Vision, deze markt betreedt.

De lat verleggen

Er wordt hoog opgegeven over continuous inkjet in combinatie met Kodak's STREAM-technologie. Deze technologie belooft weliswaar veel op het gebied van zowel snelheid als kwaliteit, maar het bevindt zich in tegenstelling tot de eerder genoemde ontwikkelingen nog in het laboratorium. Daadwerkelijke toepassing laat nog enkele jaren op zich wachten, maar als het straks aan alle beloftes voldoet, dan is het absolute toptechnologie die de huidige Versamark-koppen zal vervangen. Maar tot die tijd zullen verschillende fabrikanten ook met hun drop-on-demand technologie de lat steeds hoger weten te leggen. Dit wordt ongetwijfeld een van de meest boeiende technologiegevechten om te volgen.